Wat is het endocannabinoïde systeem?

Het endocannabinoïde systeem (ECS) is een regulerend systeem dat bij alle gewervelde diersoorten voorkomt, ook bij de mens. Dit systeem en de natuurlijke cannabinoïden die door het lichaam worden geproduceerd en die met het ECS interageren, dienen om de homeostase te handhaven (Cottone 2013). Dit betekent dat het feedbacksignalen naar de cellen stuurt om ervoor te zorgen dat hun functie in evenwicht is en niet overactief of stagneert. Nature, een gerenommeerd wetenschappelijk tijdschrift, publiceerde in 1988 cannabisstudies met THC die leidden tot de ontdekking van dit systeem (Marzo 2004). De cannabinoïden in de cannabisplant werken in op de ECS-receptoren in ons lichaam om hun karakteristieke effecten te produceren.

 

HET ENDOCANNABINOÏDE SYSTEEM IN DE CELRECEPTOREN

Het ECS wordt aangestuurd door twee soorten celreceptoren, CB1 en CB2. Deze receptoren bevinden zich op de oppervlakte van cellen in het hele lichaam, met de hoogste concentraties in de cellen van de hersenen en het zenuwstelsel. CB1 is veel meer geconcentreerd in de hersenen en het ruggenmerg, terwijl CB2 vooral wordt aangetroffen in cellen van het immuunsysteem (Pagotto 2006). Twee cannabinoïden worden op natuurlijke wijze door het menselijk lichaam geproduceerd en zijn de signaalmoleculen die zich aan deze receptoren binden om hun functie uit te oefenen. Deze intern geproduceerde (endogene) moleculen zijn geïdentificeerd als anandamide en 2-AG. Zodra zij hun functie hebben vervuld, worden zij door enzymen afgebroken. De ECS in ons lichaam, die uit deze receptoren bestaat, produceert op natuurlijke wijze deze cannabinoïden en enzymen die helpen bij het reguleren van een verscheidenheid aan systemen in ons lichaam. Deze systemen omvatten pijn, eetlust en voortplanting.

De hoge concentratie CB1 in de hersenen en het zenuwstelsel is te wijten aan de nauwe associatie ervan met de afgifte en regulering van neurotransmitters (Marzo 1998). Hoge concentraties van deze receptoren worden aangetroffen bij de synapsen tussen neuronen. Neurotransmitters zijn chemische stoffen in het lichaam, zoals dopamine en serotonine, die fungeren als signalen tussen neuronen. Wanneer je pijn voelt, laten neuronen neurotransmitters los over de synapsen van neuron tot neuron om de hersenen te vertellen dat iets pijnlijk is. Als deze neuronen slecht werken en signalen blijven uitzenden, zou de pijn ondraaglijk zijn. Dit is waar de ECS om de hoek komt kijken. Endocannabinoïden zijn in staat overactieve neuronen te kalmeren en ze terug te brengen in een basistoestand van functioneren. Dit gebeurt ook in omgekeerde richting. Neuroncellen die inactief zijn, kunnen door het ECS worden geactiveerd (Sulak 2018).

Een goed voorbeeld is wat er gebeurt in het maagdarmkanaal of het cardiovasculaire systeem wanneer cellen niet normaal functioneren. Het endocannabinoïdegehalte in de hersenen stijgt wanneer iemand een stressvolle gebeurtenis meemaakt of zich een onaangename herinnering herinnert. Het ECS dient om de cellen te beschermen tegen schade die kan ontstaan door overactiviteit als gevolg van stressoren, maar ook door inactiviteit, die eveneens schadelijk kan zijn voor het lichaam.

 

HOE HET ENDOCANNABINOÏDE SYSTEEM AANDOENINGEN EN HORMONEN KAN BEÏNVLOEDEN

Het ECS is ook betrokken bij hersenfuncties die verband houden met aanvallen, wanneer cellen in de hersenen niet normaal communiceren en functioneren (Marzo 2004). De FDA heeft Epidiolex goedgekeurd voor de behandeling van toevallen bij pediatrische patiënten. Het werkzame bestanddeel is CBD, dat een wisselwerking heeft met het ECS om de signaaloverdracht in de hersenen te reguleren en het optreden van aanvallen te verminderen. Het ECS speelt een belangrijke rol bij het reguleren van deze communicatie en wordt daarom vaak behandeld met medicijnen om deze problemen te verlichten. Het speelt ook een rol in het endocriene systeem, dat de afgifte en absorptie van hormonen regelt. De hypofyse, die rechtstreeks in verbinding staat met de hersenen, geeft in het hele lichaam hormonen af die een signaal afgeven, van honger tot de vecht-of-vluchtreactie, en heeft talrijke endocannabinoïdereceptoren (Pagotto 2006). De lijst van functies in het lichaam die verband houden met het ECS is extreem lang, maar in alle gevallen dient het om de normale werking van cellen in homeostase te houden.

 

DE EFFECTEN VAN CANNABIS & CBD OP HET ENDOCANNABINOÏDE SYSTEEM

Cannabis en de cannabinoïden worden al eeuwenlang gebruikt om in te werken op dit complexe systeem in ons lichaam. De reden dat we over het ECS weten is omdat cannabis door de geschiedenis heen veel gebruikt is en wetenschappers wilden weten hoe het in ons lichaam werkt (Marzo 2004). Net als de endogene cannabinoïden die reeds in ons lichaam aanwezig zijn, zijn THC en CBD in staat tot interactie met de ECS-receptoren om de gewenste effecten teweeg te brengen. De reden waarom cannabinoïden door de farmaceutische industrie worden aangeprezen, is dat wij overal in ons lichaam receptoren voor deze moleculen hebben. THC bindt sterk aan CB1-receptoren. Omdat de concentratie van CB1 in de hersenen zo hoog is, treden de psychoactieve effecten op waar THC om bekend staat. De reden dat deze psychoactieve effecten niet eeuwig duren, is dat de mens al over de nodige enzymen beschikt om cannabinoïden af te breken. CBD heeft ook een wisselwerking met deze receptoren, hoewel studies hebben aangetoond dat CBD de CB1-receptoren daadwerkelijk kan blokkeren, waardoor de ongewenste of psychoactieve effecten van THC worden afgezwakt (McPartland 2014). Het bekende eetlustopwekkende effect van cannabis kan ook in verband worden gebracht met de aanwezigheid van ECS-receptoren in het maag-darmkanaal en de hypofyse.

 

LAATSTE GEDACHTEN

Het endocannabinoïde systeem is zeer complex en houdt onze cellen en aanverwante systemen in toom. Het handhaven van een homeostatisch evenwicht is essentieel om te overleven. Omdat het ECS zo wijdverbreid is in het lichaam en regulerende functies vervult, is het een goed systeem om te beïnvloeden met voorgeschreven medicijnen zoals Epidolex en andere door de FDA goedgekeurde medicijnen die cannabinoïden nabootsen. Er wordt nog veel onderzoek verricht naar de precieze functie van cannabinoïden en hun interactie met receptoren. Wetenschappers proberen de specifieke functionaliteit en routes van deze moleculen in het ECS te achterhalen om geneesmiddelen te kunnen ontwikkelen. Van de 150 belangrijkste geneesmiddelen in de VS zijn er 118 van plantaardige oorsprong (Roberson 2008). Met meer dan 80 unieke cannabinoïden heeft cannabis een enorm potentieel voor meervoudige interacties met het ECS, en wetenschappers en onderzoekers willen graag te weten komen hoe deze moleculen precies werken en of ze in de toekomst als bestanddeel van geneesmiddelen kunnen dienen.